Por que os Estados Unidos não usam o sistema métrico?

Em 1793, o notável cientista francês Joseph Dombey partiu de Le Havre, França, com destino à Filadélfia. Sua missão era se encontrar com Thomas Jefferson e dar a ele dois dos itens mais raros da Terra. Infelizmente para Dombey, o destino tinha outras intenções e as tempestades empurraram o navio em que ele estava bem, é claro. E foi assim que, na época em que deveria entregar sua preciosa carga a Jefferson, ele se viu à mercê de piratas britânicos. Ser francês nessa situação não era exatamente o ideal, então a princípio ele tentou se passar por espanhol, mas seu sotaque o delatou. Dombey acabou sendo levado para a pequena ilha caribenha de Montserrat, onde acabou morrendo antes que pudesse ser resgatado.

Então, qual era a carga preciosa que ele deveria entregar como presente aos Estados Unidos? Dois pequenos itens de cobre (dos quais apenas seis conjuntos existiam na Terra na época) – padrões representando um metro e um túmulo, este último mais conhecido hoje como quilograma.

Na época, os Estados Unidos, já tendo se tornado uma das primeiras nações do mundo a adotar um sistema de moeda decimal, base dez, estava considerando fortemente fazer o mesmo com o sistema de pesos e medidas para se livrar da miscelânea dos britânicos. sistema de pesos e medidas misturado com outros também comumente usados ​​em toda a jovem nação. Assim, com o forte apoio inicial do então secretário de Estado Thomas Jefferson, e graças ao desejo de continuar fortalecendo os laços entre a França e os Estados Unidos, a adoção do novo sistema métrico francês parecia próxima. Junto com um acordo comercial de exportação de grãos para a França, Dombey deveria entregar o metro e os padrões de sepultura e tentar argumentar os méritos do sistema ao Congresso que, na época, estava bastante aberto à adoção dessas unidades de medida.

É claro que todos sabemos como isso acabou – Dombey nunca teve a chance de apresentar seus argumentos e, graças a preocupações sobre se o sistema métrico permaneceria na França, combinado com o fato de que o comércio entre a Grã-Bretanha e os EUA seria impedidos por tal mudança, os EUA finalmente decidiram abandonar os esforços para adotar o sistema métrico e principalmente ficaram com o sistema britânico, embora as unidades usuais dos EUA e o que se tornaria o Sistema Imperial logo divergiriam nas décadas seguintes.

Mas à medida que mais e mais nações passaram a adotar esse novo sistema de pesos e medidas, os EUA lentamente começaram a seguir o exemplo. Avançando para 1866 e com o Metric Act, os EUA sancionaram oficialmente o uso do sistema métrico “em todos os contratos, negociações ou processos judiciais” e forneceram a cada estado pesos e medidas métricas padrão. Em 1875, os Estados Unidos foram uma das apenas 17 nações a assinar o “Tratado do Metro”, estabelecendo, entre outras coisas, o Bureau Internacional de Pesos e Medidas para governar esse sistema.

Avançando pouco menos de um século depois, a mudança completa parecia inevitável nos Estados Unidos após o Ato de Estudo Métrico de 1968. Este acabou sendo um estudo de três anos analisando a viabilidade de mudar os Estados Unidos para o sistema métrico. O resultado? um relatório intitulado A Metric America: “A Decision Whose Time Has Come” recomendando a mudança e que poderia ser feita razoavelmente em menos de 10 anos.

Infelizmente, o público foi em grande parte apático ou fortemente contra a mudança. (De acordo com uma pesquisa da Gallup na época, 45% eram contra.) Isso não era novidade, no entanto. Uma grande porcentagem das vezes que um determinado povo de uma nação foi solicitado por seu governo a mudar para o Sistema Internacional de Unidades, o público em geral dessas nações foi em grande parte contra, até mesmo a própria França, que foi e voltou por décadas a questão, contribuindo para a hesitação dos Estados Unidos em adotá-la no início. O Brasil realmente experimentou uma verdadeira revolta quando o governo forçou a mudança no final do século 19. Mais de meio século depois, os cidadãos britânicos ainda se apegam teimosamente a muitas das antigas medidas em seu dia-a-dia, embora tenham adotado unidades do SI.

Então, por que todos esses governos frequentemente vão contra a vontade de seu povo? Os argumentos para os benefícios econômicos simplesmente venceram – como em tantas questões de governo, o que as empresas querem, as empresas geralmente obtêm. Assim, os governos ignoraram a vontade do público em geral e o fizeram de qualquer maneira.

Mas nos EUA a situação era diferente. Não tendo a pressão de ser limitado e economicamente tão ligado aos vizinhos como na Europa, e sendo uma das principais potências econômicas do mundo, o benefício econômico imediato não parecia tão claro. Por exemplo, apenas a Califórnia – um dos 50 estados – se fosse sua própria nação teria a 5ª maior economia do mundo. Os estados do Texas e de Nova York não ficam muito atrás quando comparados às economias das nações do mundo em 10º e 13º, respectivamente, sem falar nos outros 47 estados.

Vendo menos benefícios econômicos aparentes, e não tendo as mesmas pressões geográficas que na Europa, na década de 1970 muitas grandes empresas e sindicatos opuseram-se fortemente à mudança, citando o custo de fazer a mudança e, por outro lado, os sindicatos preocupados que tal mudança facilitaria a movimentação de postos de trabalho que antes eram supervisionados por unidades costumeiras, já que agora esse produto poderia ser adquirido com mais facilidade no exterior.

Influenciado, quando o Ato de Conversão Métrica de 1975 foi assinado pelo presidente Gerald Ford, ele havia perdido em grande parte seus dentes. Embora tenha estabelecido um conselho cujo trabalho era facilitar a conversão da nação e apresentar várias recomendações, o ato não tinha um cronograma oficial e tornou a mudança voluntária.

No entanto, ao contrário da crença popular, nas décadas seguintes, os Estados Unidos mudaram amplamente para o sistema métrico, apenas o público em geral (tanto doméstico quanto internacional) parece ignorar isso. Os militares dos EUA usam quase exclusivamente o sistema métrico. Desde o início da década de 1990, o governo federal foi amplamente convertido, e a maioria das grandes empresas fez a mudança de uma forma ou de outra sempre que possível. De fato, com a aprovação da Lei de Conversão Métrica de 1988, o sistema métrico se tornou o “sistema preferido de pesos e medidas para o comércio e o comércio dos Estados Unidos”.

Na área médica e farmacêutica. o sistema métrico também é usado quase exclusivamente. De fato, desde a Ordem Mendenhall de 1893, até mesmo as unidades de medida usadas pelos leigos nos EUA, jarda, pé, polegada e libra, foram oficialmente definidas pelo metro e pelo quilograma.

Falando do lado do público em geral, ninguém nos EUA pisca os olhos sobre rótulos de alimentos contendo unidades métricas e habituais (exigidas graças ao Fair Packaging and Labeling Act, com a maioria dos estados permitindo apenas métricas). O grama é comumente usado para medir tudo, desde a quantidade de farinha a ser adicionada em uma receita até a quantidade de maconha que se compra em uma loja ou, onde ainda é ilegal, no revendedor local. E se você pedir a alguém para pegar dois litros de Dr. Pepper ou como uma pessoa se saiu correndo 10K, a maioria das pessoas nos Estados Unidos saberia exatamente do que você está falando. Além disso, seria difícil encontrar uma régua nos Estados Unidos que não inclua polegadas e centímetros e seus divisores comuns.

Além disso, na escola, são ensinados tanto as unidades habituais quanto o sistema métrico. Sim, embora os americanos geralmente tenham pouca necessidade prática de aprender uma segunda língua, a maioria é, pelo menos por um tempo, razoavelmente fluente em dois sistemas de medição muito diferentes.

Tal como acontece com as línguas não praticadas, no entanto, uma vez fora da escola, muitos perdem o sentido desta última por falta de uso e perspectiva concreta. Uma coisa é saber a que 100 e 0 graus Celsius se refere em relação à água, é uma questão totalmente diferente “pegar” a que temperatura você pode querer colocar uma jaqueta. No entanto, os alunos que vão para aulas de ciências mais avançadas rapidamente pegam essa perspectiva à medida que se tornam mais familiarizados e, assim, os cientistas da América não estão em menor desvantagem aqui, também ao contrário do que é frequentemente afirmado em argumentos sobre por que os EUA deveriam tornar a mudança um pouco mais oficial do que já é. Todos os alunos que seguem esse caminho se tornam tão familiares quanto seus irmãos europeus, ainda que um pouco mais tarde na vida.

Isso tudo nos leva ao motivo pelo qual os Estados Unidos não tornaram a mudança para o sistema métrico mais oficial do que já é. Principalmente três razões: custo, psicologia humana e, pelo menos do lado do público em geral, pouca razão prática aparente para fazê-lo.

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