A verdade sobre os Diamantes

Uma refeição cara em um restaurante chique, uma declaração de romance e um grande e gordo anel de diamante – esta é uma fórmula bastante padrão para uma proposta de noivado. Afinal, está enraizado em todos nós que um anel de diamante é igual a amor e quanto maior o diamante, mais amor deve haver. Bem, acredite ou não, os diamantes realmente não são tão raros. Na verdade, a razão pela qual os diamantes custam tanto é mais devido a práticas comerciais inteligentes (e às vezes antiéticas) e campanhas publicitárias incrivelmente bem-sucedidas do que o valor inerente real da pedra com base na oferta e demanda, algo que qualquer pessoa que realmente tentou vender um diamante rapidamente se dá conta. Aqui está agora a história de como e por que todos nos apaixonamos por diamantes.

Os primeiros diamantes conhecidos descobertos por humanos aconteceram por volta de 700 ou 800 aC na Índia pelo povo dravidiano (que ainda é encontrado hoje no sul da Índia e no Sri Lanka). Na verdade, é daqui que obtemos a unidade de peso para diamantes, quilates; pesariam os diamantes em relação às sementes da alfarrobeira.

Os diamantes aparecem em contos antigos que datam de pelo menos 2.500 anos atrás, incluindo aqueles envolvendo Alexandre, o Grande, e Simbad, o Marinheiro. Plínio, o Velho, em sua enciclopédia de 78 d.C. História Natural, também falou de diamantes. Comerciantes orientais os trouxeram para a Europa, juntamente com seda, especiarias e outros produtos exóticos, e foram usados ​​como valiosos itens comerciais. Mas esses diamantes antigos não eram as pedras deslumbrantes e brilhantemente lapidadas que conhecemos hoje. Eles estavam sujos, raramente cortados ou polidos corretamente, e muitas vezes eram bastante opacos. As pedras deslumbrantes que reconhecemos dos tempos modernos são submetidas a corte e polimento de trabalho intensivo (que é de onde grande parte do valor real, embora relativamente pequeno, de todos, exceto o maior dos diamantes, na verdade deriva). Como diz o livro de Joan Dickinson, The Book of Diamonds, os diamantes podem permanecer despercebidos por décadas no solo da Índia antes que um “olho experiente (pudesse) identificar um diamante bruto”. Mesmo com diamantes sendo encontrados nas selvas do Brasil no início do século 19, e incluindo a contribuição da Índia, toda a produção mundial de diamantes de gemas era de apenas alguns quilos por ano neste momento. Tudo isso mudou em 1869.

Antes de 1869, as principais exportações da África do Sul eram lã e açúcar, nada raro ou nativo exclusivo da região. Não havia realmente nada lá antes que interessasse a Europa. (Daí por que “The Scramble for Africa”, o apelido para a conquista européia da África, não começou até 1881.)

Então o que mudou? Em 1866, um jovem Boer (uma palavra que se refere a um fazendeiro sul-africano de ascendência holandesa ou alemã) encontrou um diamante de 22 quilates (para comparação, quase metade do tamanho do Hope Diamond) em um leito de riacho perto do rio Vaal nos dias modernos. África do Sul. Três anos depois, um diamante de 83 quilates foi encontrado por um pastor perto do rio Orange, na África do Sul. Apelidado de “Estrela da África do Sul”, o diamante desencadeou uma corrida na África do Sul com os britânicos liderando o caminho. Logo depois, quatro minas foram escavadas a seco e o maior depósito de diamantes já encontrado. A maior dessas minas era chamada de Kimberley Mine, ou “Big Hole”.

Diamantes saíram daquelas minas por tonelada. O valor da terra na região e, posteriormente, no resto da África, devido à esperança de que houvesse mais diamantes a serem encontrados, disparou. Uma luta titânica que virou guerra pela terra começou entre as potências europeias, principalmente a Grã-Bretanha, e a população bôer que vivia na região. Por quatro meses entre dezembro de 1880 e março de 1881, a Primeira Guerra Anglo-Boer durou. Os britânicos acabariam vencendo, mas com um custo de mão de obra muito mais alto do que se pensava inicialmente. 408 soldados britânicos foram mortos, enquanto apenas 41 Boers. 18 anos depois, a segunda guerra Anglo-Boer começaria com baixas ainda maiores.

Enquanto isso, os combates e a enorme quantidade de diamantes saindo das minas sul-africanas estavam deixando os proprietários britânicos das minas bastante nervosos. O valor de seu produto dependia da escassez e da demanda. Com muitos diamantes e um mercado com medo da violência, a demanda estava caindo e o valor dos diamantes caiu. No final da década de 1880, os diamantes eram essencialmente uma pedra semipreciosa (equivalente à turquesa ou topázio de hoje) e muitas das minas corriam o risco de fechar.

Entre os britânicos Cecil Rhodes, que começou alugando bombas de água para mineiros em 1869, no início da corrida aos diamantes na África do Sul. Com o dinheiro ganho, ele comprou terras de pequenas operações de mineração. Quando muitas pequenas operações estavam fechando e vendendo terras devido à saturação excessiva de diamantes no mercado, Rhodes estava comprando. Ignorando a já estabelecida Kimberly Mine, ele fez a compra que o colocaria na história. A antiga mina De Beer era propriedade de dois irmãos Boer, Johannes Nicolaas de Beer e Diederik Arnoldus. Rhodes comprou por um preço razoável na época. À medida que o império de Rhodes continuou a crescer, a imensamente rica família Rothschild (ou pelo menos, seu banco) forneceu algum apoio financeiro (não está claro como Rhodes e os Rothschild se conheceram), e como todas as outras minas sul-africanas se estabilizaram, o De Beers não.

Em 1888, como os preços dos diamantes continuavam a cair, restavam apenas alguns proprietários de minas, incluindo Rhodes e sua mina De Beers. Os proprietários de minas restantes decidiram que a única maneira de sua indústria sobreviver era, em vez de competir entre si, consolidar e formar uma gigantesca mineradora. A intenção era criar um monopólio na indústria, centralizando toda a produção, mineração e terras nas mãos de uma corporação. E essa corporação era a De Beers Consolidated Mines, Ltd, liderada por Cecil Rhodes. Daquele ponto em diante, a De Beers Company era quase a única proprietária de todas as minas sul-africanas.

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